close
close

Salt Lake City beleef het coming-of-age-moment

HANNAH SCHOENBAUM Associated Press

SALT LAKE CITY – Voor gewone sportfans en mensen buiten het noorden van Utah kan het lijken alsof een NHL-team in twee weken tijd in de schoot van Salt Lake City is gevallen.

Maar lokale organisatoren zeggen dat de verhuizing van de Arizona Coyotes naar Utah het resultaat is van een jarenlange inspanning om professioneel hockey en andere topsporten naar de snelgroeiende hoofdstad te lokken.

De donderdag aangekondigde stap markeert een coming-of-age-moment voor Salt Lake City als een pro-sportcentrum in het Mountain West, waardoor de middelgrote markt zijn tweede grote professionele sportfranchise krijgt in de 45 jaar sinds het de NBA’s Utah Jazz verwelkomde.

Nu valt nog te bezien of de stad hetzelfde enthousiasme voor hockey kan opwekken als voor basketbal – en of het de stabiliteit kan bieden die nodig is voor een team dat de afgelopen jaren van plek naar plek is geëvolueerd, zeggen waarnemers.

Mensen lezen ook…

Utah heeft al plannen voor een nieuw hockey-specifiek stadion dat ook zou kunnen dienen als een belangrijke locatie voor de Olympische Winterspelen van 2034, die het Internationaal Olympisch Comité naar verwachting deze zomer officieel zal maken. In de tussentijd deelt het team het Delta Center met de Jazz.

Salt Lake City streeft ook agressief naar een MLB-uitbreidingsteam – dat de thuisbasis zou worden van drie van de ‘Big Four’ Amerikaanse competities – met geavanceerde plannen die pleiten voor een nieuw honkbalstadion. En miljardair Ryan Smith uit Utah, eigenaar van de Jazz-, professionele heren- en damesvoetbalteams Real Salt Lake en de Utah Royals, en nu van het nieuwe hockeyteam, heeft een aanvraag ingediend om met de stad samen te werken om een ​​deel van de binnenstad om te vormen tot een sport- en sportclub. uitgaanswijk.

Samen vergroten deze inspanningen de voetafdruk van Salt Lake City in de sportwereld en geven ze de beroemde wintersportbestemming de kans om te bewijzen dat het het hele jaar door meerdere professionele teams kan ondersteunen.

Burgemeester Erin Mendenhall van Salt Lake City noemde de verhuizing van de Coyotes een ‘bepalend moment’ in het traject van de stad dat volgens haar nieuw groeipotentieel ontsluit. Staats- en gemeentelijke leiders hebben zich uitgesproken over het benutten van de lokale liefde voor sport om de stad vooruit te helpen. Die strategie is succesvol gebleken in andere middelgrote steden, waaronder Las Vegas, waar NFL- en NHL-teams wonen en er een MLB-team op komst is.

Toen Salt Lake City de kans kreeg om grote sportevenementen te organiseren, van de Olympische Winterspelen van 2002 tot de NBA All-Star Game van vorig jaar, heeft het niet gefaald om resultaten te boeken, aldus Jeff Robbins, president en CEO van de Utah Sports Commission. Hoewel de NHL-overdracht misschien plotseling lijkt, werd deze volgens hem mogelijk gemaakt door het vertrouwen dat Utah de leiders van de industrie de afgelopen tientallen jaren heeft gegeven.

“Het viel ons niet in de schoot”, zei Robbins. “Wat je ziet, is dat er veel momentum is rond datgene waar we al heel lang naartoe werken.”

Terwijl verschillende andere Amerikaanse en Canadese steden strijden om een ​​NHL-team, bood Salt Lake City de Coyotes snel een “zachte landingsplek” na jaren van tumult, zegt David Carter, hoogleraar sportzaken aan de Universiteit van Zuid-Californië.

De Coyotes stuiterden tussen stadions, meest recentelijk in een arena met 5.000 zitplaatsen. Plannen voor een nieuw hockeystadion hebben hen misschien naar Utah gelokt, maar Carter waarschuwde dat ze opnieuw zonder een permanent huis zouden kunnen eindigen als dat niet lukt, of als het bedrijf van Smith niet genoeg media-inkomsten, kaartverkoop en sponsoring kan genereren om de levensduur van het team te garanderen.

NHL-commissaris Gary Bettman zei dat hij de Coyotes bij vertrouwde eigenaren wilde plaatsen op een locatie waar ze ‘onmiddellijk succesvol’ konden zijn.

“We hebben ons geconcentreerd op het feit dat dit het soort eigenaren is dat we willen, en dit is het soort gemeenschap waar we graag deel van willen uitmaken”, zei Bettman vrijdag.

Hockeyfans buiten de staat Beehive hebben zich ook afgevraagd of de gematigde metropool – waar iets meer dan 200.000 inwoners wonen – een professioneel team kan onderhouden.

Inclusief de buitenwijken heeft de grotere Salt Lake Valley bijna 1,26 miljoen inwoners en een lightrailsysteem dat de inwoners van de buitenwijken op een steenworp afstand van het stadion in de binnenstad kan brengen. Jazzfans hebben het Delta Center al tientallen jaren volgepakt, zelfs in de verliezende jaren, maar de tijd zal leren of de basketbalwagon zich vertaalt in een soortgelijke hockeyhype.

De eerste gegevens lijken veelbelovend voor Smith, die vrijdag zei dat het team al 22.700 seizoenskaartdeposito’s had verzameld – meer dan een verviervoudiging van de zitplaatsen in het huidige stadion van de Coyotes en bijna tweemaal de huidige capaciteit van het Delta Center voor hockey.

De sport is lokaal van start gegaan sinds Salt Lake City in 2021 Frozen Fury, een oefenwedstrijd voor het NHL-seizoen, begon te organiseren, zei Robbins. De vallei is nu de thuisbasis van 17 ijsbanen, een jeugdhockeyprogramma en een minor league-team dat dit seizoen een nieuw gemiddeld bezoekersrecord heeft behaald.

Voor voormalig NHL-speler Ken Sabourin, die een deel van zijn carrière bij de minors in Salt Lake City speelde, was het “een geweldige plek om te spelen” met veel publiek. Hoewel hij denkt dat de lokale infrastructuur aanwezig is, maakt hij zich zorgen dat de Coyotes – die op de tweede plaats staan ​​in hun divisie – niet sterk genoeg zijn om hun nieuwe gemeenschap te boeien.

“Het is een goede hockeymarkt; het is een goede sportmarkt”, aldus de speler die analist is geworden. “Ik denk dat ze de fans hebben. Het gaat erom of ze eruit komen of niet.”